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'Agora enfrentamos armas': Mineiros de pequena escala temem avanços de Wagner na RCA

Beloko, República Centro-Africana – Quando Sadock chegou à cidade de Koki, no noroeste da República Centro-Africana (RCA), em novembro de 2022, ele pensou que finalmente havia encontrado um lugar seguro para viver e trabalhar.

Durante anos, pequenos mineradores como ele foram deslocados e forçados a se mudar repetidamente sempre que estrangeiros entravam em uma área local, tomavam as minas de ouro vizinhas e expulsavam os mineradores locais.

“Alguns de nós [artisanal miners] decidimos mudar para Koki porque pensávamos que na época ninguém estava incomodando os mineiros artesanais [northwest] região”, disse Sadock, que quis ser identificado apenas pelo primeiro nome por medo de retaliação, à Al Jazeera.

“Logo descobrimos que cometemos um grande erro”, disse o jovem de 23 anos.

Depois que o presidente Faustin-Archange Touadera pediu ajuda para lidar com grupos rebeldes na RCA em 2017, o Grupo Wagner da Rússia chegou.

Desde então, o grupo acumulou poder económico e de segurança significativo e, de acordo com o grupo de investigação A Sentinelaacredita-se que tenha estabelecido um plano para a captura do estado, com relatos de que Wagner “criou uma rede complexa de operações para saquear diamantes, ouro e outros recursos naturais” na RCA.

Em 2019, o grupo ligado ao Kremlin começou a tomar o controle de minas de ouro nas partes central e oriental da RCA. Nos últimos anos, eles também se estenderam para o norte.

Em outubro, menos de um ano depois de Sadock se mudar para Koki, moradores locais disseram à Al Jazeera que paramilitares russos, em uma tentativa de tomar uma mina de ouro, supostamente executaram pelo menos uma dúzia de pessoas que haviam sido detidas na cidade onde vivem menos de 5.000 pessoas.

Algumas das vítimas, disseram testemunhas, eram pequenos mineiros que, como Sadock, haviam se mudado para lá depois de serem expulsos das minas de ouro na região de Andaha, no leste da RCA, pelas forças de Wagner, dois anos atrás.

“Numa manhã de domingo, eles [Russian paramilitaries] chegaram de helicóptero perto da mina em Koki, onde a maioria dos mineiros vive, e começaram a atirar nas pessoas”, disse Sadock. “Eles mataram 12 civis, alguns dos quais eram mineiros artesanais, naquele dia.”

Oficiais russos do Grupo Wagner em Bangui, RCA [File: Leger Kokpakpa/Reuters]

Wagner e autoridades do governo da RCA não responderam aos pedidos de comentários da Al Jazeera, mas as forças ligadas à Rússia foram acusadas de ataques semelhantes contra civis nos últimos anos, e grupos de direitos humanos como a Human Rights Watch também denunciaram as supostas violações de Wagner na RCA.

Wagner disse que suas forças estão no país a mando do governo para ajudar com a segurança. No entanto, analistas dizem o grupo está trocando serviços paramilitares por ganhos geopolíticos russos.

Ataques de Ndassima, Aigbado e Yanga

Nos últimos quatro anos, Sadock disse que trabalhou em quatro minas diferentes na RCA antes de ser deslocado à força.

Em 2018, aos 17 anos, ele começou a trabalhar na mina de ouro de Ndassima, na parte central do país, e ganhou o suficiente para poder comprar uma motocicleta em seus primeiros quatro meses de trabalho. Mas as coisas mudaram não muito tempo depois.

No ano seguinte, o governo da RCA revogou as licenças de exploração e mineração para a mina de ouro de Ndassima da Axmin, uma empresa canadense, e as concedeu em 2020 à Midas Resources (PDF), uma empresa afiliada ao Grupo Wagner.

A empresa militar privada russa pagou rebeldes da Union for Peace (UPC), um grupo local que controlava a mina na época, para garantir que a equipe e as propriedades de propriedade da Midas Resources estivessem seguras, informou o The Sentry. Quando seu relacionamento com a UPC azedou, os mercenários da Wagner começaram uma contraofensiva em 2021 contra os rebeldes, mas também alvejaram civis, especialmente mineradores artesanais que viviam perto da mina, acrescentou.

“Os soldados brancos [Wagner paramilitaries] veio para Ndassima em 2021 e ordenou que todos os mineiros artesanais deixassem a área, mas todos nós nos recusamos a sair”, Sadock disse à Al Jazeera. “Então eles começaram a atirar em nós.”

Pelo menos oito mineiros foram mortos naquele dia, de acordo com Sadock, que disse ter tido sorte de escapar da morte porque fugiu rapidamente assim que ouviu o primeiro tiro.

“As vítimas eram pessoas que eu conhecia muito de perto”, disse Sadock. “Elas estavam ganhando a vida com o trabalho que faziam e cuidando de suas famílias, mas os soldados brancos acabaram com suas vidas e fizeram as pessoas de quem cuidavam começarem a sofrer.”

Mina de ouro de Ndassima, RCA
Os garimpeiros lavam o solo extraído e pequenas pedras enquanto procuram ouro perto da mina de ouro de Ndassima, perto de Djoubissi, ao norte de Bambari, RCA [File: Siegfried Modola/Reuters]

Após o incidente, a Midas Resources obteve controle total da mina de ouro de Ndassima, que tem um depósito de ouro avaliado pelo governo da RCA em cerca de US$ 2,8 bilhões. No ano passado, a empresa foi sancionada pelo Departamento do Tesouro dos Estados Unidos para “financiar as operações da Wagner na RCA e além”.

Sadock e outros quatro mineiros artesanais, em busca de uma nova mina de ouro para trabalhar, mudaram-se para a aldeia de Aigbado, no leste da RCA, mas a tragédia aconteceu poucos dias depois de sua chegada.

Em 16 de janeiro de 2022, dois dias após Sadock e seus colegas chegarem a Aigbado, mercenários fortemente armados em uma caminhonete entraram, abriram fogo e incendiaram casas perto da mina de ouro, ele disse. Pelo menos 70 pessoas foram mortos durante os ataques que se estenderam à comunidade vizinha de Yanga, para onde centenas de moradores assustados de Aigbado correram, mas ainda foram recebidos pelas forças de Wagner.

“Muitas das pessoas que fugiram para Yanga eram mineiros artesanais e foi por isso que os soldados brancos nos perseguiram até lá porque queriam ter certeza de que nos matariam para que não voltássemos para a mina de Aigbado”, disse Sadock. “Dois dos meus colegas que vieram conosco de Ndassima foram massacrados quando fugimos para Yanga.”

'Enfrente as consequências'

Após os incidentes em Aigbado e Yanga, Sadock e alguns outros mineiros se mudaram para o noroeste em busca de novas minas.

Eles acabaram se estabelecendo em Koki depois de não serem bem-vindos em alguns outros lugares.

“Primeiro fomos para Baboua e depois para Abba, mas as pessoas de lá não foram amigáveis ​​conosco porque éramos forasteiros”, disse Sadock. “Temíamos por nossa segurança, então fomos para Koki, onde nos sentimos em casa antes que os soldados brancos atacassem a área.”

Os paramilitares russos sempre tiveram como alvo mineradores locais em áreas de mineração onde eles têm interesse, de acordo com relatos. Dois anos atrás, dezenas de mineradores foram mortos — alguns enterrados em uma vala comum — em pelo menos três ataques em meados de março de 2022 envolvendo paramilitares russos que varreram acampamentos cheios de mineradores migrantes, principalmente do Sudão e do Chade, na região de Andaha, na RCA, de acordo com um relatório do The Guardian.

No mesmo período, mais de 100 mineiros de ouro do Chade, Sudão, Níger e RCA foram mortos durante um “massacre” por mercenários da Wagner na mesma região, enquanto a Rússia tentava estabelecer controle sobre o fluxo de ouro e diamantes na inquieta nação centro-africana, revelou uma investigação do Middle East Eye.

Wagner na CAR
Os membros do Grupo Wagner fizeram parte do sistema de segurança presidencial de Faustin-Archange Touadera [File: Leger Kokpakpa/Reuters]

Desde que o Ministério da Defesa russo interveio para supervisionar as operações de mercenários russos na RCA, agora operando sob uma estrutura paramilitar chamada Africa Corps após a morte do chefe da Wagner, Yevgeny Prigozhin, em um acidente de avião perto de Moscou em agosto passado, entidades ligadas à Rússia têm tentado tomar novas minas de ouro.

Em setembro passado, representantes russos da Midas Resources chegaram à cidade central de Ndachima, onde se encontraram com líderes comunitários e os informaram que a empresa havia comprado a área da cidade onde as atividades de mineração ocorrem do governo da RCA. Os mineradores artesanais locais foram instruídos a evacuar a área.

“Eles [the Russians] disse que se os mineiros que vivem na área não deixarem o local, eles enfrentarão as consequências”, disse Tresor Baboula, um dos líderes jovens que participou da reunião, à Al Jazeera. “Os mineiros ainda não foram embora, e esperamos que nada catastrófico aconteça no futuro.”

A Al Jazeera entrou em contato com um representante da Midas Resources para comentar, mas não recebeu resposta.

'Desaparecimentos'

A perseguição a mineradores de pequena escala continuou neste ano.

Em março, mercenários russos realizaram vários ataques a locais de mineração em Kotabara e Zaranga, no noroeste, matando cerca de 60 civis, ferindo outros e forçando sobreviventes a carregar bens roubados e ouro, de acordo com o projeto Armed Conflict Location and Event Data (ACLED).

Apesar de seus ricos recursos naturais, a RCA, uma antiga colônia francesa com cerca de cinco milhões de pessoas, continua sendo um dos países mais pobres do mundo.

O país está em conflito desde 2013, quando rebeldes Seleka tomaram o poder e demitiram o presidente. Milícias chamadas grupos anti-Balaka então revidaram, fazendo com que as Nações Unidas impusessem um embargo de armas e criassem uma missão de manutenção da paz.

O presidente Touadera, que assumiu o poder em 2016, recorreu à Rússia no ano seguinte em busca de assistência em segurança, garantindo armas e instrutores militares do Grupo Wagner, que vem explorando os recursos naturais da RCA, cometendo uma série de atrocidades no processo, de acordo com grupos de direitos humanos.

Autoridades russas e da RCA não responderam aos pedidos de comentários da Al Jazeera sobre alegações de assassinato de mineradores artesanais em vários locais da nação atingida pelo conflito. E-mails enviados à embaixada russa em Bangui e ao porta-voz do governo da RCA ficaram sem resposta.

Mineiros na RCA
Um homem segura uma pá enquanto as pessoas trabalham para encontrar pó de ouro em uma mina na parte ocidental da RCA [File: Issouf Sanogo/AFP]

Após o ataque de outubro em Koki, alguns mineiros que sobreviveram ao ataque se mudaram para a vizinha Markounda, uma cidade a apenas 48 km de Koki, para encontrar trabalho em uma mina de ouro, mas estão enfrentando novos desafios lá.

“Muitos dos nossos colegas desapareceram misteriosamente sem deixar rastros desde que chegamos aqui no ano passado”, disse Juste, um minerador artesanal que também queria apenas seu primeiro nome mencionado por medo de retaliação, à Al Jazeera. “Não sabemos quem está por trás desses desaparecimentos.”

Desde novembro, quando chegaram a Markounda, cerca de 10 mineiros artesanais não foram vistos ou ouvidos. Seus colegas estão preocupados que eles possam ter sido mortos.

“Eles não poderiam ter saído de Markounda sem informar ninguém”, disse Juste. “Deve haver algumas pessoas por aí que não querem que mineradores artesanais se instalem aqui que estão por trás desses desaparecimentos, só para nos assustar.”

À medida que os mineiros artesanais locais continuam sendo perseguidos em toda a RCA, aqueles que têm a sorte de sobreviver continuam a viver com medo.

“Não acho que eu queira continuar com a mineração artesanal porque ela se tornou muito perigosa”, disse Sadock, que fugiu para a vila de Beloko, no noroeste, na fronteira com Camarões, onde compra e vende vegetais. “Nas minas de ouro, não enfrentamos mais poeira e produtos químicos tóxicos sozinhos, agora enfrentamos armas.”

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